Les hydrates

Qu'est-ce qu'un hydrate ?

Un hydrate de gaz est un composé solide constitué d’eau et d’une petite molécule de gaz. Il a l’apparence de la glace. La molécule de gaz est très souvent du méthane, c’est la raison pour laquelle on parle d’hydrate de méthane.

Où les trouve-t-on ?

Dans la nature, on retrouve les hydrates dans les sédiments océaniques et dans le sol gelé des régions polaires. Il y a une raison à cela : les hydrates se forment à basse température et haute pression. Dans les régions polaires, il fait très froid et donc on peut former les hydrates. Dans les grands fonds océaniques, le poids de la masse d’eau des océans est suffisamment important pour créer une forte pression et permettre la formation des hydrates.

Pourquoi est-il important de les étudier ?

Les études des hydrates de gaz apportent des éléments de réponses à différentes questions scientifiques. Du point de vue fondamental, elle nous permet de mieux comprendre le cycle du carbone des océans. Ils sont présents sur pratiquement toutes les marges continentales, et le méthane qu’ils renferment favorise le développement d’écosystèmes très particuliers. Ils jouent aussi un rôle dans la stabilité des fonds océaniques, par conséquent il est important de connaître les facteurs qui peuvent entrainer leur déstabilisation. Certaines théories scientifiques postulent que la déstabilisation des hydrates de gaz a favorisé le réchauffement climatique dans le passé. Ainsi, la compréhension de l’évolution du comportement des hydrates dans les fonds océaniques au cours du temps permettrait de valider ou d’infirmer ces théories.

Du point de vue appliqué, certains pays envisageaient même d’extraire le méthane qu’ils renferment, car les quantités sont énormes, pour l’utiliser comme du gaz naturel.