Quelques dates

1934 : A bord de leur bathysphère suspendue à un câble, William Beebe et Otis Barton plongent à 900 mètres de profondeur au large des Bermudes ; avec un engin similaire, Otis Barton atteint 1380 m en 1949

1948 : Construction du premier bathyscaphe, le FNRS II, par Auguste Piccard. Lors de ses essais, la houle détruit son flotteur. Il ouvre néanmoins la voie à la construction de plusieurs bathyscaphes en France et en Italie.

1951 : Le Challenger II détecte par sonar la plus profonde fosse au monde : environ 11 000 m au large de l'île de Guam

1952 : Prélèvements effectués par le navire danois Galathea à 10 000 mètres de fond (la vie y existe donc !)

1954 : Première plongée du bathyscaphe français FNRS III à plus de 4000 mètres au large de Dakar

1960 : Plongée du bathyscaphe italo-américain Trieste à 10 916 mètres dans la fosse des Mariannes. Ce record ne sera jamais dépassée

1962 : Plongée du bathyscaphe français Archimède à 9 500 mètres dans la fosse des Kourilles

1963 : Perte du sous-marin atomique américain Tresher avec 129 hommes à bord. A la suite de ce drame, John Kennedy lance en 1964 le programme DSSP (Deep Submergence System Project) qui prévoit la réalisation d'une flottille d'engins capables d'intervenir sur des épaves à plus de 1000 m

1965 : Première carte "précise" des grands fonds

1966 : Le 17 janvier, un bombardier américain heurte un avion ravitailleur, et s'écrase près de Palomares en Espagne. Une des 4 bombes H tombe en mer. L'Alvin, après un mois de recherche, parvient à la localiser à 800 mètres de fond, et à la remonter après de nombreuses péripéties

1968 : L'Alvin coule à vide. Il est perdu pendant 18 mois, mais le navire militaire américain Mizar spécialisé dans la recherche d'épave le retrouve (c'est le même équipement qui localise les sous-marins nucléaires perdus Thresher et Scorpio et le sous-marin français Eyrydice). L'Aluminaut réussit à passer un croc dans le panneau ouvert de la sphère : l'Alvin est remonté et remis en état.

1974 : En juillet, le Hughes Glomar Challenger du milliardaire américain Howard Hughes tente de relever l'épave d'un sous-marin nucléaire soviétique, le K-129, échouée à 5 500 mètres de profondeur au nord-ouest des îles Hawaii ; c'est l'opération secrète "Jennifer"

1974 : C'est aussi l'année de l'opération franco-américaine Famous, qui constitue la première exploration par l'Homme d'une dorsale

1977 : Plongées du submersible américain Alvin sur la dorsale des Galápagos révélant pour la première fois la présence, par 2 500 m de fond, de communautés animales d'un type nouveau, liées aux émissions de fluide hydrothermal tiède (15 à 20°C)

1978 : Début du programme franco-américain d'étude des sources hydrothermales au large du Mexique (dorsale de l'Est Pacifique)

1984 : Découverte par l'Alvin dans le golfe du Mexique d'une faune associée aux émissions de fluides froids

1984 : Mise à l'eau du Nautile de l'Ifremer

1985 : Opération Kaiko, première campagne scientifique de plongée dans une grande fosse océanique de subduction, au large du Japon

1985 : Découverte du Titanic par une équipe franco-américaine ; son épave est explorée en 1986 par le robot américain Jason ; en 1987, le Nautile remonte de nombreux objets et équipé de l'engin Robin, il entre à l'intérieur de l'épave ; le Nautile y retournera plusieurs fois (1993, 94, 96 et 98)

1987 : Le SAR, l'Epaulard et le Nautile parviennent à retrouver par 4000 mètres de fond l'épave d'un avion de ligne abîmé en 1980 entre la Sardaigne et la Sicile. Sur demande des autorités italiennes, une partie des débris (dont la boite noire) est récupérée.

1988 : Pose du premier câble sous-marin transatlantique à fibres optiques

1988 : La navette de diagraphie Nadia mise au point par l'Ifremer effectue des mesures jusqu'à 300 m de profondeur dans un puits creusé 12 ans plus tôt sous 4470 m d'eau

1989 : Mise en place par 4000 mètres à proximité du Japon d'observatoires en vue d'améliorer la prévision des tremblements de terre

1995 : le ROV japonais Kaiko approche de 1mètre le record de profondeur du Trieste !

1997 : C'est la rencontre au fond de l'Atlantique entre le Nautile et l'Alvin pendant la mission Flores

1999 : Le Victor 6000 est opérationnel

2000 : Découverte d'hydrates de gaz par 3150 m de fond (campagne Zaïango)

2003 : Intervention du Nautile sur l'épave du pétrolier Prestige pour le colmatage des fuites